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是什么,让苹果在自研GPU道路上越走越远? – 苹果,GPU,ARM – IT之家

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继苹果此前宣布未来15~24个月内放弃使用Imagination的一切图形技术,并终止专利费支付后,近日,Imagination对外发布公告,表达了对整体收购公司的兴趣,经过董事会的研究,正式放开,对整体收购方案表示接受,即Imagination决定出售。此消息一出,立即在业内引起了强烈反响,其中尤以希望中国相关企业出手并购为甚。不过随着最有可能的买家清华紫光对于并购Imagination传闻的正式否认,Imagination找到“接盘侠”的可能性微乎其微。原因何在?首先从技术角度看,尽管支持并购的业内人士认为Imagination的主营业务移动GPU与ARM的Mali系列和高通的Adreno系列GPU相比并不逊色,甚至在某些方面还略胜一筹,例如业内经常提及的最具代表性的其PowerVR
GPU 能够保持长时间运行不降频,且率先在 GPU
上整合了光线追踪技术(即在二维屏幕上呈现三维图像)等。但那已经是“六朝旧事随流水”了。需要说明的是,Imagination的PowerVR系列GPU之所以在体现其最终表现的智能手机终端上给人的感觉出色和苹果的高度定制化(从
iPhone 6 的 A8 开始,苹果的团队甚至参与了GPU
架构的定制),即其中有苹果的因素密切相关。而从Imagination自身在7年之后才发布全新的GPU
架构“PowerVR
Furian”看,其自身创新的动力和实力在与苹果合作后明显减缓。值得一提的是,在与技术相关的人才方面,由于苹果早有独立开发GPU之意,其这两年一直在挖角Imagination。据知名科技媒体BI去年的报道称,从领英的档案上可以看出,至少已经有25位原Imagination公司的研发人员跳槽去了苹果,有6位是原来的高级研发人员。包括去年6月离职、7月就在苹果任副总裁的前COO
John Metcalfe ,还有前高级设计经理
、硬件工程副总裁、高级软件工程经理等。可以说,在某种程度上,Imagination的人才已经趋于被“挖空”。其次,从市场角度看,虽然目前Imagination在移动GPU市场的份额还是与ARM和高通呈现三足鼎立之势,但与其在若干年前占据50%以上的市场份额已经不可相提并论,ARM在移动GPU的市场份额已经超越Imagination,高通也与Imagination不相上下。更为重要的是,Imagination目前的GPU市场份额(包括营收)半数以上来自苹果,这意味着未来一旦失去苹果,Imagination的市场份额将大幅下滑,将名副其实地成为移动GPU市场的“小三”,且与排名前两名的ARM和高通的差距相当明显。而鉴于苹果目前依然是全球智能手机市场出货量的第二,找到能够弥补失去苹果这个最大客户的空缺,或者说哪家企业有这个补空的能力?尤其是目前除了苹果外,排名前5的智能手机厂商在GPU上已经是ARM或者高通客户的前提下,几乎是不可能的任务。其实不要说失去苹果,就是苹果稍有风吹草动,Imagination在市场表现上都会受到相当的影响。体现在财报上,去年,由于苹果iPhone表现低迷,直接导致Imagination
遭遇了史上最大的6150万英镑的亏损,原CEO离职并裁员200人(占公司总员工数约七分之一)。那么一旦失去苹果,Imagination会是怎样的财务表现可想而知。

  据英国金融时报9月23日报道,苹果手机主要的硬件供货商之一,英国著名手机GPU开发商Imagination在半年前惨遭苹果抛弃,公司股价一夜之间下跌超7成。在此存亡之际、危难之秋,中国的私人资本Canyon
Bridge出手5.5亿英镑(约49亿元人民币)收购了Imagination。根据周五最新的股价计算,此次收购的溢价约为42%。

在自研芯片的道路上,苹果有过哪些努力?

 

无论是自研还是收购,GPU和基带芯片都不会来得很快,但几乎一定会发生。

  在英国,金融时报称首相特蕾莎?梅一直试图向外界表示,英国是一个向全世界开放的国家,欢迎资本进入英国,但是同时也会审查每一笔敏感的交易。Canyon
Bridge称,公司没有裁员的计划,也不会把生意移到另外一个国家去,“Canyon
Bridge不会把生意带到中国,相反的,公司试图让Imagination在中国变得更加有竞争力。”
Canyon Bridge发言人说。

在苹果组建处理器研发能力的过程中,有一个人不得不提,就是前Intel和IBM高管Johny
Srouji;今天,他是苹果主管硬件技术的高级副总裁。

  就在本月中,美国总统特朗普以妨害国家安全为由,叫停了中国私募基金Canyon
Bridge对美国芯片制造商莱迪思(Lattice Semiconductors)的收购计划。

在2015年以前,Intel和苹果曾经还同时是Imagination的股东,但在去年Intel宣布将出售所持有的4.9%的股份;而苹果则通过几轮增持,掌握了Imagination将近10%的股份。到今年3月份,有媒体报道,两家的高层在进行与业务收购有关的会谈。此后苹果方面承认了两家公司的收购接触,但并没有评论这方面的进展。

 

这厢是Intel刚刚下定决心要放弃手机SoC业务,而在另一头,苹果却在自研芯片的道路上高歌猛进,越跑越远。

  美国海外投资委员会也认为这样的收购案将导致外国经济体控制美国企业。

此后的几年,就能慢慢看到苹果处理器的变化。于2010年发布的iPhone
4,使用的A4处理器与ARM标准的S5PC110十分接近。而到了2012年,iPhone
5上所采用的A6处理器就已经是非ARM标准架构的处理器了。除了iPhone,iPad产品线也从自研芯片中直接受益。

图片 12015年的时候,Imagination的PowerVR系列依然极有竞争力(图:手机GPU和CPU)

Johny在2008年加入苹果,并且主导了A4处理器的研发;现在他负责的团队几乎参与了从工业设计到软件研发中的每一个环节。从苹果今天的管理层架构也可以看到,芯片研发已经与工业设计、软件工程一样作为苹果最高级别的战略,甚至是推动苹果移动设备的中枢。

图片 2Imagination股价,在被苹果“抛弃”之后被“腰斩”(图:CNBC)

研发芯片最看重人才和技术积累,而苹果早年的两起收购可以说从根本上推动了自研芯片的进程。一起是收购P.A.
Semi,另一起则是Intrinsity。

  13日,美国财政部长努钦发表声明说道:“今天,为了遵守本届政府保护国家安全的承诺,总统颁布命令禁止该并购计划。”根据努钦的声明,国家安全的风险包括“知识产权可能被转移”,以及“中国政府可能在支持这项并购”。

无论是自研GPU还是基带芯片,苹果都在尝试让自己的核心供应链更可控。如果收购Imagination,可以加强苹果在GPU上的领先,此外也可以加速GPU与CPU的整合。至于基带芯片上,此前苹果曾传出将向Intel采购3成的iPhone7基带,如此减少对高通的依赖。

  在去年,日本的软银公司成功收购了手机芯片的“三巨头”之一的ARM公司,没有受到英国官方的太大阻力。

与苹果自研A系列处理器同步,从2010年开始,苹果处理器就开始集成PowerVR的GPU。

  据虎嗅网先前报道,Imagination的PowerVR系列GPU之所以在体现其最终表现的智能手机终端上给人的感觉出色和苹果的高度定制化(从
iPhone 6的 A8开始,苹果的团队甚至参与了GPU
架构的定制),即其中有苹果的因素密切相关。而从Imagination自身在7年之后才发布全新的GPU
架构“PowerVR
Furian”看,其自身创新的动力和实力在与苹果合作后明显减缓。去年,由于苹果iPhone表现低迷,直接导致Imagination
遭遇了史上最大的6150万英镑的亏损,原CEO离职并裁员200人(占公司总员工数约七分之一)。

就技术而言,Imagination目前是是移动平台GPU授权的绝对老大,紧随其后的是高通自用的Adreno
GPU,以及这两年增长迅速的ARM Mail
GPU。此外,Imagination的触角很广,不限于ARM阵营,Intel的Atom处理器使用的也是PowerVR系列GPU核心。Imagination已有的授权业务伙伴除了苹果,还有Intel、MTK、LG、Qualcomm、Sony、三星、海思等等。

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2008年苹果收购了P.A.
Semi,这是一家微处理器设计公司,以设计低功耗芯片闻名。传闻中苹果的出价为2.78亿美金。随后到了2010年4月,苹果又花费了1.21亿美元收购了移动芯片制造商Intrinsity,目标同样指向低功耗超快处理器的开发。

  来自中国的“白衣骑士”

从2010年发布iPhone
4开始,苹果就采用了自行设计的A4处理器。此后,苹果的每一代移动设备处理器均采用ARM的架构授权、苹果自行设计、三星或者台积电代工的方式来研发生产。但这部分自研,此前只局限在应用处理器上,GPU和基带芯片则按惯例采购Imaginaition和高通的授权。

而近期外媒的消息显示,苹果可能要自己涉足GPU和基带芯片研发了。根据最新的对外招聘信息,苹果正在寻求图形芯片方面的专业人士;而一个月前,他们同样在招募“无线硬件设计工程师”这样的职位。

 原标题:中国资本Canyon Bridge出资5.5亿英镑收购Imagination芯片

PowerVR背后,Imagination是一家怎么样的公司?

  为何是Imagination

有了自家的处理器,苹果在产品的推进上越发从容——新机型的软硬件设计都从底层芯片上开始优化,而旧版处理器则持续下放,与任何一个单一的Andorid机型相比都形成技术和销量规模上的领先。

  手机GPU是手机的核心设备之一,在“王者荣耀”等大型手游上,GPU负责处理所有的图像任务。

PowerVR的背后,Imagination是一家英国公司,负责设计和经营SoC的IP。巧合的是,全球最大的经营SoC
IP的公司ARM也是一家英国公司,Imagination在业内享有“ARM第二”的美称。

  实际上苹果早就试图开发自己的GPU并且抛弃Imagination,苹果不仅在技术上“绑架”了对方。这两年还一直在挖角Imagination。

  今年3月,作为Imagination的主要客户和股东的苹果公司宣布,将在2年内放弃使用Imagination的一切技术,并且停止支付专利费。而Imagination一半以上的市场份额和营收都来自苹果,结果可想而知,公司股价一夜之间暴跌7成。到了6月,Imagination董事会宣布,将开放公司收购给一切可能的买家。

  另外,虎嗅网还援引知名科技媒体BI去年报道称,从领英的档案上可以看出,至少已经有25位原Imagination公司的研发人员跳槽去了苹果,有6位是原来的高级研发人员。包括去年6月离职、7月就在苹果任副总裁的前COO
John Metcalfe ,还有前高级设计经理
、硬件工程副总裁、高级软件工程经理等。可以说,在某种程度上,Imagination的人才已经趋于被“挖空”。即便如此,Imagination目前还是能够在市场上和ARM与高通呈“三足鼎力”之势,功力之深厚可见一般。

  有些人会疑问,MIPS为何不包含在此次收购之中?彭博社称,MIPS此种CPU架构经常用于汽车和其他联网软件,用于指令处理器完成何种工作,比如索尼的PS4游戏机,但是其重要性已经严重下降,完全被ARM架构压制。GPU才是Imagination的核心资产。

  “不厚道”的苹果

  彭博社称,此次Imagination的收购Canyon
Bridge一直试图避开美国的监管,不要触动对方敏感的神经。

图片 3英国金融时报报道

  但是作为交易的一部分,Imagination将会作价6500万美元,出售其下属的美国嵌入式处理器分部MIPS给Tallwood
MIPS,Tallwood MIPS由美国加州投资公司Tallwood Venture Capital间接拥有。

  来源:观察者网

  对于一家手机硬件公司来说,被苹果看上可谓是“一夜之间,鸡犬升天”。但是如果被苹果抛弃了呢?那可就成了“转瞬之间,堕入地狱”了。英国的一家芯片公司就遭遇了这种命运,只不过在破产之前,他们获得了来自东方的“白衣骑士”的拯救。

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